“Вояджър 1” изпраща странни, грешни сигнали обратно към НАСА


Нещо странно се случва на борда на един от най-емблематичните космически кораби на НАСА на 20-ти век. „Вояджър 1“ е сертифициран космически излет, който изминава половин век полетно време и все още е силен. Но то излъчва ненормално съобщение до НАСА и те се мъчат да разберат защо.

Сигналът от компютъра, който държи антената на Вояджър 1 насочена към Земята, изпраща обратно погрешни поредици от числа, като редове от нули. Членовете на екипа на мисията като мениджър на проекти Сузан Дод – която започна да работи върху космическия кораб Вояджър 1 и 2 преди 45 години като първата си работа от колежа през 1984 г. – се опитват да разберат какво се случва на тази далечна сонда.

Вояджър 1 в момента навигира през междузвездно пространство. Той премина границата на господството на слънчевия вятър в космоса, наречена хелиопауза, още през 2012 г. Космическият кораб обаче все още е в границите на гравитацията на Слънцето и не е напуснал Слънчева система (още).

Докато Вояджър 1 стъпва по ръба на нашия космически дом, учените се надяват космическият кораб да слезе от моравата си и да отиде още по-далеч в космоса.

Но колкото повече разстояние изминава, толкова по-старо става. Сега е на невероятни 14,5 милиарда мили от Земята, защото е летял в космоса с темп от приблизително 3,6 разстояния Земя-Слънце всяка година в най-новата история. Voyager 1 стартира на 5 септември 1977 г., две седмици след неговата двойна роботизирана мисия, Voyager 2. Първоначално те пътуваха в същата посока, за да се срещнат с външните планети, но се отклониха по различни траектории след като премина покрай Сатурн през 1980 и 1981 г.

Тази илюстрация показва позициите на сондите Voyager 1 и Voyager 2 на НАСА извън хелиосферата, региона около нашата звезда. НАСА/JPL-Caltech

Ето фона – “Извънземни ли са?” Обратно — пита Дод, предимно шеговито и само за да го махне от пътя. „Не, не мисля така“, казва тя след смях.

„Това е нещо в схемата“, казва тя. „Което, ако мислите за 45-годишна верига, е невероятно, че изобщо работи.“

Сондата може да открие кога нещо не е наред, казва Дод. Докато „Вояджър 1“ минава през ръба на нашето космическо езеро, където магнитното поле на Слънцето взаимодейства с междузвездната среда по начини, които тепърва ще бъдат напълно разбрани, нещата може да се случат. Този хинтерланд е натрупан с астрономически данни, които все още не са събрани.

Така че старата техника на Вояджър 1 трябва да може да се грижи сама за себе си.

„Той има голяма способност да открива автономно какво не е наред и да се постави в безопасна ситуация“, каза Дод, отбелязвайки текущата ситуация.

„Но това не е влязло в никакъв вид защита от повреда, което ни казва, че космическият кораб смята, че е наред. Просто по някаква причина започна да говори на различен „език“, който ние не разбираме“, казва тя със смях.

MARK GARLICK/НАУЧНА ФОТОБИБЛИОТЕКА/Библиотека за научни снимки/Getty Images

Какво ново – Проблемът изглежда идва от компютъра на системата за артикулация и контрол (AACS) на борда на Voyager 1.

Един от трите на космическия кораб, този компютър е отговорен за ориентацията на Вояджър 1, като например да контролира тласкачите му и да държи антената с високо усилване насочена към Земята, така че данните за междузвездната среда да продължават да се стичат обратно.

Екипът може да управлява космическия кораб и това, съчетано със силата на сигнала и липсата на активиране на защита от повреда, им казва, че Voyager 1 се справя добре. Но самият телеметричен сигнал „няма никакъв смисъл“, произвеждайки или всички нули, или числото 377, казва Дод.

Ако космическият кораб беше в тежко положение, „щяхме да видим влошаване на нашия сигнал от нашия космически кораб“, казва тя, което те не виждат.

„Някъде в интерфейса със системата за полетни данни… има нещо, което причинява смесване на телеметричните данни, предполагам, или безсмислено“, казва Дод. — И ние все още не разбираме това.

Архив на Universal History/Universal Images Group/Getty Images

Какво следва – Дод казва, че следващата стъпка за диагностициране на проблема ще дойде в две стъпки. Изследването на основната причина за аномалията е стъпка номер едно.

„Ако можем да направим това, тогава можем да решим какво искаме да правим занапред: ако искаме да нулираме нещо или ако искаме да преминем към някой от резервния хардуер“, казва тя. „Защото имаме излишък на тези системи, дори след 45 години.“

Но този десетилетен срок все пак работи срещу тях. Дод казва, че хората, които са проектирали схемата на Voyager 1 и са изготвили неговия дизайн, вероятно са пенсионирани или след това са починали.

„Има разумен шанс да не знаем какво е причинило тази аномалия. И в този случай ние ще продължим бавно напред, като правим неща, за да възстановим нормалните си операции.”

Или, казва тя, „може никога да не успеем да изчистим тези проблеми с телеметрията“.

Но тогава е просто въпрос на живот с новата озадачаваща, но неопасна реалност. „Това просто го прави по-трудно, ако не знаем каква е аномалията и трябва да я направите по-премерена в стъпките си напред, за да сте сигурни, че не правите нищо твърде рисковано, което би застрашило космическия кораб“, Дод казва.

Но едно е сигурно: Voyager 1 все още изпраща научни данни всеки ден и операциите не се виждат край.

„Първо и най-важно“, казва Дод, „очевидно ще продължим да управляваме космическия кораб“.