Легендарните богатства на литий от солниците на Боливия все още може да са просто мираж


САЛАР ДЕ УЮНИ, Боливия, 23 май (Ройтерс) – На боливийския Салар де Уюни, огромна бяла солена равнина, която се чувства почти отвъд света, Карина Куиспе наблюдава отстрани глобална надпревара за ресурси за най-голямото – и почти неизползвано – съкровище в света метална батерия литий.

Нейното село на ръба на Салар – откъдето повечето мъже са мигрирали в Чили, за да си намерят работа – досега е виждало малко работни места или ползи от минералното богатство под равнините.

„Това е забравен град“, каза Куиспе.

Регистрирайте се сега за БЕЗПЛАТЕН неограничен достъп до Reuters.com

Тъй като правителството се готви да възложи проект за добив на литий на един или повече от глобален набор от ухажори, тя се надява, че това може да се промени.

Това е най-амбициозното усилие на южноамериканската страна досега да използва своя литий в момент, когато производителите на автомобили и правителствата се борят да осигурят доставки за метала, който е необходим за батериите, захранващи революцията на електрическите превозни средства.

Но мечтите на местните жители за богатство от литий все още може да не са по-реални от блестящите миражи, които се появяват над апартаментите на Уюни. Страната без излаз на море е изправена пред сериозни предизвикателства, за да постигне целите си, според интервюта на Ройтерс с дузина настоящи и бивши служители, както и десетки местни жители около солниците.

Сред ключовите препятствия са технологичните предизвикателства, кипящата гражданска съпротива, несъществуваща правна рамка за добив на литий и очертаващи се борби в управляващата социалистическа партия на Боливия за данъци и хонорари, казаха източниците.

„Виждам преувеличен ентусиазъм. Това не е основано на реалността“, каза Хуан Карлос Черна гора, бивш висш боливийски служител, отговарящ за добива на литий под администрацията на бившия президент Ево Моралес.

Боливия очаква да обяви по-късно този месец едно или повече партньорства с чуждестранни фирми за експлоатиране на богатствата на залата. Наддават осем конкуренти от Китай, Русия, Аржентина и Съединените щати – нито един от тях не е използвал литий в търговски мащаб преди.

Цените на лития скочиха тази година и автомобилните производители от Tesla Inc (TSLA.O) към Volkswagen AG (VOWG_p.DE) се борят да набавят метала.

Дългосрочната цел на Боливия: да произвежда литиево-йонни батерии на местно ниво до 2025 г., амбиция, която дори съседното и по-богато Чили, производител № 2 на литий в света, не е постигнало след десетилетия на производство.

Но в Потоси, боливийския регион, където се намира литият, властите не очакват производство до 2030 г., каза за Ройтерс Хуан Телез, съветник на регионалния управител. Това изостава пет години от графика на централното правителство.

Боливия има история на неизпълнени обещания с литий.

Тя се опита и не успя да развие своя литий няколко пъти от 90-те години на миналия век, произвеждайки натрупани 1400 тона от 2018 г. Глобалните доставки на литий тази година, водени от Австралия и Чили, се очаква да достигнат 600 000 тона, според Benchmark Mineral Intelligence.

Боливия е изляла стотици милиони долари в традиционните езера за изпаряване, които са произвеждали малко литий, отчасти поради високите естествени концентрации на магнезий.

Така че настоящият президент Луис Арсе е искал оферти само от фирми, използващи различна и неизпробвана технология, наречена „директно извличане на литий“ – която може да произвежда литий по-бързо, но се нуждае от различна и нова инфраструктура, която все още не е изградена.

Администрацията на Arce отказа коментар. Говорителка каза само, че литият е “чувствителен” въпрос.

Заместник-министърът на модерните технологии на Боливия Алваро Арнес, който ръководи разработването на литий, призна в кратко интервю през март пред Ройтерс, че правителството трябва да покаже резултати, за да докаже, че амбициите му са сериозни. Arnez повтори целта си за постигане на производство на батерии и мащабно добив на литий до 2025 г.

„Основното е да можем да покажем резултати“, каза той.

Reuters Graphics

“МИНАЛОТО Е МИНАЛО”

Боливия е дом на 21 милиона тона от 89 милиона тона, които съставляват световно известните литиеви ресурси, според Геоложката служба на САЩ, въпреки че нито един от тях не е посочен като търговски жизнеспособен.

Примамката на потенциалната награда на Боливия привлече някои световни играчи към последната й оферта за тласък на извличането.

Списъкът включва американските стартиращи компании Lilac Solutions – подкрепени от немския автомобилен производител BMW (BMWG.DE) и пробивните енергийни предприятия на Бил Гейтс – и EnergyX. Китайският гигантски производител на батерии CATL също е в списъка.

Други включват аржентинската Tecpetrol, руската Uranium One и китайските предприятия Fusion Enertech, TBEA Co Ltd (600089.SS) и CITIC Guoan Group Co.

EnergyX ухажва боливийските служители публично, обещава дарения от общността и омаловажава рисковете, генерирани от предишни национализации на енергийни фирми или вида на гнева на общността, който уби боливийското партньорство с немската фирма ACI Systems през 2019 г. за разработване на литиеви батерии.

„Що се отнася до миналия опит между мултинационалните компании и Боливия – миналото си е минало“, каза Тийг Игън, основател и главен изпълнителен директор на EnergyX, в изявление. “Ние вярваме и вярваме във визията на боливийското правителство.”

Ръководителят на друга фирма, участваща в процеса, който поиска да не бъде назован, каза, че правителството “е много сериозно да се възползва от тази възможност”.

Докато правителството на Арсе е тясно свързано с Русия и Китай, американски служители казаха на Ройтерс, че вярват, че двете американски фирми, които участват, имат справедлив шанс за победа.

Другите фирми не отговориха на искания за коментар.

Reuters Graphics

“НИЕ ПРИТЕЖАВАМЕ ТЕЗИ БОГАТСТВА”

Дори ако литият може да бъде използван, назрява битка за това кой ще се възползва.

При колониално управление регионът Потоси се превръща в единствения най-голям източник на сребро в Испания, помагайки за финансирането на мощта на Испанската империя от векове.

Но мините бяха известни с милионите предимно местни хора, които загинаха, работейки при ужасяващи условия, а регионът остава един от най-бедните в Боливия.

„Ние бяхме център на (сребърна) експлоатация, но останахме в периферията на вземането на решения в страната“, каза Телез, съветник на губернатора на Потоси. “Това е, което се опитваме да избегнем сега с лития.”

Потоси е крепост на управляващата партия МАС. Но местните власти разкритикуваха Арсе в интервюта за Ройтерс, заявявайки, че офисът на президента се опитва да контролира своя литий без тяхното участие.

„Ние дори нямаме канал, за да изразим мнението си“, каза Телез. “Разбираме (решенията) чрез пресата.”

Правителството на Боливия предлага да създаде съвместни предприятия за извличане на литий и производство на батерии, каза заместник-министърът Арнес – като страната притежава 51% от предприятието и получава около половината от печалбите.

За да направи това, първо трябва да измени боливийското законодателство, което не позволява на чуждестранни фирми да добиват литий. Служители на местната власт се опитват да използват това като възможност да лобират техният дял от авторските възнаграждения да се увеличи до 15% от продажбите от 3% според действащия закон, заплашвайки да излязат на улицата, както направиха през 2019 г., ако не получат пътя им.

„Като собственици на тези богатства, очевидно трябва да извлечем най-голямата полза поне веднъж в живота си“, каза Еузебио Лопес, кмет на Уюни, туристическия град, който дава името на солниците.

В пилотния държавен литиев завод, който вече работи, малцина от 700-те служители са от местните общности, оплаква се Карина Киспе, жителката на селото Уюни.

„Имаме минерали, имаме литий“, каза тя. “Хората тук трябва да получат нещо.”

Fastmarkets оценки на литиев карбонат и сподумен
Регистрирайте се сега за БЕЗПЛАТЕН неограничен достъп до Reuters.com

Репортаж от Марсело Рошабрун в Салар де Уюни, Боливия; Допълнителни доклади от Ърнест Шайдер в Хюстън; Сантяго Лимачи и Клаудия Моралес в Салар де Уюни, Боливия и Моника Мачикао и Даниел Рамос в Ла Пас; Редактиране от Адам Журдан, Кристиан Плъм и Розалба О’Брайън

Нашите стандарти: Принципите на тръста на Thomson Reuters.