Потребителите се противопоставят на инфлацията, за да подкрепят икономиката. За колко дълго?


ВАШИНГТОН – Тъй като цените в цялата икономика – от храна, газ и наем до коли, самолетни билети и хотелски стаи – растат с най-бързия си темп от десетилетия, може да си помислите, че американците ще натиснат спирачките на разходите.

Не толкова далече. Потребителите като цяло показват изненадваща устойчивост, като не само поддържат разходите си, но ги увеличават дори след коригиране на инфлацията. През април, каза правителството, продажбите на дребно изпревариха инфлацията за четвърти пореден месец. Това беше успокояващ знак, че потребителите – основните двигатели на американската икономика – все още предоставят жизненоважна подкрепа и помагат да се разсеят опасенията, че рецесията може да е близо.

Но в същото време има признаци, че някои хора, особено в домакинствата с по-ниски доходи, започват да намаляват, като преминават към по-евтини или алтернативни артикули или като напълно пропускат някои покупки, тъй като инфлацията свива разполагаемия им доход.

Миналата седмица, например, Walmart, който се грижи за потребителите, които се грижат за цените, съобщи, че повече от тях предпочитат по-евтините марки месо за обяд пред по-скъпите национални марки и купуват кутии от половин галон мляко, а не пълни галони. По същия начин Kohl’s, универсален магазин със средни цени, заяви, че клиентите му харчат по-малко при всяко посещение.

Всичко това набляга на въпрос, който витае над икономиката: Колко време потребителите като цяло ще продължат да харчат на здравословни нива — дори и през зъби — въпреки натиска, който изпитват от инфлацията близо до 40-годишните връхни точки? Отговорът ще бъде ключов за това дали нацията може да избегне рецесия, тъй като Федералният резерв предприема рязко повишаване на лихвите по заемите.

Според повечето мерки потребителите са се понижили спрямо миналогодишните разходи за издухване, които бяха подхранвани от проверки за стимулиране и друга държавна помощ след бруталната рецесия на пандемията. Тази година, отбеляза Мишел Майер, главен икономист на САЩ в MasterCard Economics Institute, постоянно растящите цени помрачиха перспективите на американците за икономиката.

Въпреки това, каза Майер, има известна причина за оптимизъм.

„Все още има много причини да вярваме в устойчивостта на потребителите“, каза тя, посочвайки стабилния пазар на труда в Америка и солидните увеличения на заплащането, които много хора получават. „Има известна доза разочарование, докато се ориентират в средата, в която се намираме. Но те все още харчат.”

Имайте предвид, че дори докато потребителските настроения, измерени от университета в Мичиган, паднаха с близо 30% през последната година, разходите на американците надминаваха инфлацията през това време. Икономистите от Мичиган отбелязаха, че е имало „историческа разлика“ между настроенията и действителното поведение на потребителите.

Някои икономисти предупреждават, че стабилните потребителски разходи вероятно няма да продължат пред лицето на агресивното затягане на кредитите на Фед. И ако потребителските разходи останат силни, в крайна сметка Фед може да се наложи да повиши лихвите още повече, за да охлади икономиката и да забави инфлацията. По-рано този месец, в стремежа си да потуши инфлацията, Фед повиши референтната си лихва с половин процентен пункт и даде сигнал за допълнителни големи увеличения на лихвите. Някои се опасяват, че икономиката може да изпадне в рецесия през следващата година.

Все пак няколко тенденции движат разходите на американците, включително нарастване на заплатите, спестявания, натрупани по време на пандемията и възстановяване на използването на кредитни карти. Тези спестявания и продължаващото повишаване на заплатите, казват икономисти, биха могли да подхранват здравословните разходи през тази година.

Потребителите пренасочват голяма част от разходите си далеч от уреди, електроника и оборудване за упражнения – видовете стоки, които мнозина са се разпръснали в началото на пандемията, докато са се сковали у дома – към пътувания, развлечения и други услуги. Интензивността на тази промяна хвана много търговци на дребно неподготвени и допринесе за някои отрицателни отчети за печалбите.

Брайън Корнел, главен изпълнителен директор на Target, каза, че веригата „не е очаквала да види драматична промяна“ в разходите далеч от телевизори, уреди и мебели за вътрешни дворове и към багаж, карти за подаръци за ресторанти и други артикули, които отразяват повишеното желание на американците да напуснат дома и да харчат .

Southwest Airlines заяви, че нарастващото търсене на самолетни пътувания ще поддържа печалбата през тази година. Въпреки че средните тарифи са скочили с 32% през първото тримесечие спрямо година по-рано, превозвачът заяви, че не вижда признаци за намалено търсене.

За много хора възможността да пътуват след две години ограничения превъзхожда финансовия натиск от по-високите цени.

Майк и Марша Дислин, които живеят в Сан Хосе, отлетяха за Вашингтон, окръг Колумбия, миналата седмица, за да посетят дъщеря си Сара, студентка в Джорджтаунския университет.

„Тя е тук в училище от две години и не сме го посещавали през цялото време заради COVID“, каза Марша Дислин. „Приоритетите ви се променят.“

За да спестят бензин, Майк Дислин каза, че са карали своя Toyota Prius повече, отколкото техния SUV, но иначе не са направили големи промени в навиците си за харчене.

Покачващите се цени на газа и храните обаче накараха други потребители да започнат да се оттеглят. Средната цена на един галон газ за страната е скочила до $4,59, което е болезнени 50% повече от година по-рано, според AAA.

Walmart заяви, че купувачите му посещават бензиностанциите му по-често, но всеки път пълнят по-малко. А Kohl’s миналата седмица отчете спад в процента на плащане за картите си за магазини след година, през която клиентите направиха значителни плащания. По-високите нива на дълга по картата повишават риска от увеличаване на просрочията.

Дан Габел, музикант от Милбъри, Масачузетс, е намалил разходите си за развлечение, тъй като разходите са нараснали далеч над това, което той печели. Габел, лидер на биг-бенд и тромбонист, е изправен пред покачващите се цени не само за бензина, но и за много неща, от които се нуждае за работа – от униформи за химическо чистене на ленти през лубрикант за поддръжка на инструменти до разходите за хартия и мастило за отпечатване на музикални партитури.

За да спестят пари, 33-годишният Габел и неговата партньорка, оперна певица, се отказаха от HBO и Netflix. Въпреки че музикалните концерти бяха стабилни, Габел сега се качва на влака, ако може, вместо да кара, когато играе извън града.

„Усещаме хрускането“, каза Габел. “Всички тези малки неща се събират.”

На национално ниво обаче цялостната устойчивост на потребителските разходи илюстрира тенденция, която може да продължи инфлацията: въпреки че хората мразят по-високите цени, те често продължават да ги плащат, ако заплатите им също се покачват.

„Инфлацията не се лекува сама“, казва Лора Велдкамп, професор по финанси в Колумбийския университет. „Ако цените на стоките и заплатите се покачват заедно, това не намалява непременно търсенето.”

В цялата икономика средните заплати са скочили с 6% през април спрямо година по-рано, според Федералната резервна банка на Атланта. Това е най-голямото увеличение от 1990 г. насам, въпреки че е под нивото на инфлация от 8,3%.

Изненадващо голяма част от работниците обаче получават печалби, които надвишават инфлацията: около 45% го направиха през март в сравнение с година по-рано, според изследване на Indeed Hiring Lab.

Ник Бънкър и Ан Елизабет Конкел, икономисти от Indeed, нарекоха „забележително“, че тази цифра е толкова висока, като се има предвид нивото на инфлацията. Това показва, казаха те, колко отчаяни са много работодатели да намерят и задържат работници с безработица само 3,6% и обявиха свободни работни места близо до рекордно високи нива.

Много други потребители трябваше да черпят от спестяванията си, за да продължат да харчат. Националният процент на спестявания е паднал до около 6%, под нивата преди пандемията, след като е достигнал 16,6% през 2020 г., най-високият от записите от 1948 г., и 12,7% през 2021 г.

И тъй като повече американци се обръщат към кредитни карти за харчене, дългът на домакинствата нарасна с 8,2% през първите три месеца на тази година в сравнение с година по-рано. Това беше най-голямото подобно увеличение от началото на 2008 г., когато икономиката навлизаше в рецесия.

Икономистите обаче твърдят, че общият дълг все още не е достигнал проблемни нива. Те изчисляват, че домакинствата все още имат около 2 трилиона долара спестявания над това, което биха имали въз основа на тенденциите преди пандемията.

И Пол Ашуърт, икономист в Capital Economics, отбелязва, че дългът на домакинствата е равен на 86% от разполагаемия доход, рязко по-нисък от пика му от 116% през 2008 г.

„Никога не залагайте срещу американския потребител“, каза Ашуърт.

————

Д’Иноченцио съобщи от Ню Йорк. Писателят на AP Стив Леблан допринесе за този доклад от Бостън.